Es cierto, Beethoven nunca supo exactamente su edad. Normalmente se dice que pensaba que había nacido dos años después pero no siempre lo creyó así.

Hoy sabemos que Beethoven nació, sin lugar a dudas, entre el 15 y el 17 de diciembre de 1770. El año y el mes se saben con seguridad pero no el día. Fue bautizado el 17 de diciembre pero eso no significa necesariamente que hubiera nacido ese mismo día, como muchos autores dan por sentado. No se puede asegurar que los niños católicos en la zona del Rin fueran bautizados siempre el mismo día de nacimiento. Es verdad que se intentaba bautizar cuanto antes por si el niño moría, para que fuese al cielo, pero bien pudo ser al día siguiente o a los dos días.

A continuación la inscripción del bautismo de Beethoven en el registro de la iglesia de St. Remigius de Bonn (la 4ª desde arriba), 17 de diciembre de 1770, nombre de los padres Joannes van Beethoven y Helena (confundido por Magdalena) Keverichs y madrina Gertrud Müller (“dicta Baums”,  es decir, su apellido de casada), que era una vecina [Bonn, Stadtarchiv].

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Generalmente se echa la culpa al padre de que Beethoven pensase que era más joven de lo que realmente era, pues el 26 de marzo de 1778 lo presentó en un concierto como un niño de 6 años, cuando en realidad hacía 3 meses que había cumplido 7. La confusión parece ser responsabilidad de algunas personas más y también del propio Beethoven.

El 14 de octubre de 1783 Beethoven envía una carta acompañando la dedicatoria de las 3 sonatas para teclado al Príncipe Elector Maximilian Friedrich (WoO 47) en la que escribe: “He alcanzado ahora mi año decimoprimero” y en la pagina del título de esas sonatas se lee abajo a la derecha: “dedicadas y realizadas por Ludwig van Beethoven, edad 11 años”.

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Aquí la diferencia es, pues, de un año, ya que Beethoven en octubre de 1783 tenía 12 años, no 11. Otras obras confirman el año de menos, por ejemplo las Variaciones sobre una marcha de Dressler (WoO 63) “compuestas por … Louis van Beethoven de 10 años” publicadas en Mannheim en 1782.

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El Lied Schilderung eines Mädchens (WoO 107) fue publicado también en 1783 por Beethoven “con 11 años” y en el manuscrito autógrafo de los 3 cuartetos para piano y cuerdas (WoO 36) él mismo escribe “compose par Luis van Beethoven, agè 13 ans”.

Su profesor Christian Gottlob Neefe también parece creer que su alumno tenía un años menos. Al menos así lo presenta en la muy leída revista Magazine der Musik de C. F. Cramer (Hamburgo), pág.394, el 30 de marzo de 1783, en un artículo cuya información viene probablemente de Neefe: “Louis van Betthoven… un muchacho de 11 años…”.

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Sin embargo, en una visita a Augsburgo en marzo o abril de 1787, en la que se encuentra con su amiga “Nanette” Streicher, Beethoven al parecer menciona que tenía 14 años (en realidad tenía 16). Es decir, dos años de diferencia. Lo sabemos porque el sobrino de Beethoven escribe en un libro de conversación de 1824: “Frau von Streicher dice que está encantada con que a la de edad de 14 años vieras el instrumento hecho por su padre”.

La que parece ser la siguiente alusión de Beethoven a su edad está escrita en un libro de cuentas a finales de 1793 o principios de 1794: “¡Coraje! Mi espíritu triunfará por encima de la debilidad de mi cuerpo. Ya has vivido 25 años…” Aquí la diferencia sería de dos años, pero ahora de más. Si esa frase no es una cita literaria, hasta ahora no identificada, parece que la confusión de Beethoven era tal que no sabía si era mayor o menor de lo que realmente era.

En el Testamento de Heiligenstadt de 6 de octubre de 1802 escribe: “…forzado a ser un filósofo a mis 28 años…” (tenía 31), creyendo ahora que tenía tres años menos (“”… ich bin gefaßt – schon in meinem 28 Jahre gezwungen Philosoph zu werden, es ist nicht leicht, für den Künstler schwere[r]…”).

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En 1790 Ernst Ludwig Gerber en su Historisch-biographisches Lexikon der Tonkünstler (Leipzig), pág.156, escribe: “Beethoven (Louis van) hijo de un tenor en la Corte Electoral de Bonn; nacido allí mismo en 1772…”

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Esta nota deriva sin duda del escrito de Neefe pero Gerber se equivoca, pues parece no tener en cuenta que Beethoven nació en diciembre; el error es comprensible (1783 – 11 = 1772). Es la primera vez que se dice expresamente que Beethoven nació el año de 1772. Esta nota de Gerber fue copiada por muchos autores de diccionarios y enciclopedias de principios del siglo XIX.

En 1806 Ferdinand Ries, alumno de Beethoven, está en Bonn, obtiene una partida de bautismo y se la envía a Viena, pero como la fecha es 1770 Beethoven se enfada. El asunto es motivo de fricción entre ellos hasta en 1809, cuando Beethoven escribe aún con ironía y enfado. El 2 de mayo de 1810 Bethoven escribe a otro amigo de Bonn, Franz Wegeler, para que le consiga otro certificado correcto, pero la partida de bautismo que le envía, firmada el 2 de junio de 1810, confirma el año de 1770 (“Anno millessimo septingentesimo septuagesimo”) [Sammlung H. C. Bodmer, HCB Br 282]:

Beethoven tampoco lo acepta y a la vuelta de esa partida de bautismo (abajo a la derecha) escribe “1772” (¿influido por Gerber y los muchos libros en los que había leído ya que había nacido ese año?).

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Y añade (abajo a la izquierda, al revés): “Esta partida de bautismo no parece correcta, pues hubo un Ludwig antes de mí. Mi madrina creo que fue una tal Baumgarten” (“Es Scheint der Taufschein nicht richtig, da noch ein Ludwig vor mir. Eine Baumgarten war glaube ich mein Pathe. Ludwig van Beethoven”):

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Como claramente se lee en la partida de 1810 y en el registro de 1770, su madrina fue Gertrud Baum (no “una tal Baumgarten”) y, efectivamente, tuvo un hermano mayor llamado Ludwig Maria que murió al poco de nacer, pero esta partida de nacimiento era “correcta”, es decir, la del compositor.

El asunto de la edad vuelve a ser mencionado años después en un diario de 1818, en un libro de conversación de 1820 y otro de 1823, etc. pero siempre sin cifras. En conclusión, que Beethoven nunca supo cuántos años tenía exactamente y creía que había nacido entre 1771 y 1773, dependiendo del momento, como hemos visto. No deja de sorprender esta confusión en Beethoven, más aún teniendo en cuenta, además de las partidas de bautismo, el hecho de que su hermano Caspar Carl había nacido en 1774 (abril) y es sorprendente que Beethoven creyera ser solo dos años mayor que él.

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